quarta-feira, 21 de novembro de 2012

Northrop Grumman revela uma versão maior do seu Firebird


A Northrop Grumman está desenvolvendo em segredo uma versão de dois lugares de seu veículo demonstrador opcionalmente tripulado de média altitude Firebird (OPV), o qual iniciou os voos de testes para um cliente não identificado.

Com dois pilotos de testes da Northrop a bordo, o novo OPV fez seu primeiro vôo em Mojave, na Califórnia, no dia 12 de novembro. Alimentado por um único motor a pistão Lycoming TEO-540E, o avião com cauda dupla subiu para 3.880 pés e atingiu uma velocidade máxima de 100 kt, durante um curto período de voo de 6 minutos, onde efetuou um circuito de tráfego.

Com um tamanho cerca de 30% maior do que o demonstrador Firebird revelado em 2011, a variante pronta para produção tem 10,8 metros de comprimento e uma envergadura de 22 metros. A posição do segundo piloto foi adicionada a pedido do cliente, adicionando uma nova dimensão para o conceito de um UAV projetado com a finalidade de ter a opção de um piloto a bordo.

A versão original monoposta foi projetada para permitir que o Firebird voasse através do espaço aéreo comercial como uma aeronave convencional. De acordo com a Northrop, a adição do segundo assento agora dá aos usuários a opção de uma posição de co-piloto e/ou sistemas de sensores para o operador, mantendo o objetivo inicial de fornecer uma plataforma de baixo custo para a vigilância persistente.

Se não está sendo operado no modo de piloto, o UAV Firebird é projetado para ser comandado por uma estação terrestre para operar em qualquer linha de modo de visão (LOS) não tripulada ou além do modo LOS. “Se você quiser ir mais longe [além da LOS] o canopi é removido, os sistemas aviônicos Garmin do piloto saem do painel de vôo e uma antena de comunicações por satélite L3 é colocada no local”, disse o Gerente do Programa Firebird, Jerry Madigan.

Com um custo unitário de US$ 10 milhões, incluindo aviônicos e um pacote básico de sensores, o Firebird de produção é “o substituto perfeito para a antiga, ineficiente e insustentável frota de aeronaves missão especial”, disse Madigan. “Alguns [potenciais utilizadores] estão olhando para situações de guerra assimétrica onde os aviões como o [Hawker Beechcraft] King Air ou Cessna Caravan não têm a resistência ou a versatilidade”, acrescenta.

O interesse no Firebird cresceu após o OPV voar no Empire Challenge 2011, um exercício de interoperabilidade final e de compartilhamento de informações executado antes da dissolução do Comando de Forças Conjuntas dos EUA. “No Empire Challenge todos viram o Firebird em operação”, disse Madigan. no total voamos com 12 cargas diferentes, e no Empire Challenge voamos quatro cargas que nunca haviam sido testadas antes. Estas incluíram um radar eletro-óptico/infravermelho, e um sistema de comunicações.”

Embora a presença do Firebird no exercício foi patrocinada pelo Exército dos EUA, outros clientes potencialmente mais próximos no evento incluíram o Comando de Operações Especiais (SOCOM) dos EUA. A Northrop disse anteriormente que o SOCOM estava interessado no Firebird, mas Madigan disse apenas que “nós competimos para um cliente não divulgado e ganhamos, e eles têm certos requisitos, incluindo a versão padrão de produção de dois lugares.”

O contrato inicial de produção exige a montagem de dois veículos por ano durante os próximos cinco anos.

Fonte: Aviation Week / Guy Norris

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